Janina Mehlberg por volta de 1930

O campo de extermínio de Majdanek (Imagem: Grupo Sovfoto/Universal Images via Getty Images)

Em meio ao arame farpado, às câmaras de gás e aos poços de tiro do horrível campo de concentração de Majdanek, na Polônia ocupada pelos nazistas, a condessa Janina Suchodolska foi uma visitante surpreendente, porém frequente, em 1942. Uma linda morena com olhos azul-esverdeados, um ar aristocrático e a autoridade derivada vinda de gerações da nobreza, ela fazia exigências ao comandante e aos guardas do campo, aos oficiais da SS e à Gestapo, como se fosse dona do lugar.

Ela trouxe comida, remédios e esperança para o campo que abrigava 23 mil prisioneiros famintos que morriam de doenças, sem água corrente, latrinas abertas e poços contaminados cobertos com cinzas do crematório queimando o fluxo implacável de corpos.

Com apenas um metro e meio de altura, ela arriscou a vida enfrentando assassinos nazistas, enquanto transportava secretamente mensagens e suprimentos para membros presos da resistência polonesa e contrabandeava ferramentas para ajudar nas fugas.

No entanto, foi tudo um ato perigoso.

“Ela não era uma condessa”, revela Elizabeth White, co-autora do novo livro emocionante The Counterfeit Countess. “Ela era única: uma judia que salvou milhares de não-judeus dos nazistas.”

Oskar Schindler salvou 1.200 de seus operários judeus do Holocausto, imortalizado no filme de Steven Spielberg, A Lista de Schindler, de 1993, mas os números que ele resgatou foram ofuscados pelos salvos pela mulher que afirmava ser condessa.

“É um dos atos de heroísmo mais notáveis ​​e altruístas da Segunda Guerra Mundial, mas surpreendentemente a sua história nunca foi contada antes”, diz a co-autora do livro, a especialista polaca sobre o Holocausto Joanna Sliwa.

“Seu nome verdadeiro era Janina Spinner Mehlberg, uma matemática brilhante, oficial do Exército da Pátria Polonês clandestino e judia. Ela era uma mulher carismática que escondeu seu medo ao enfrentar os nazistas.”

Janina e marido Henry (Imagem: de A Condessa Falsificada)

Nascida em 1905, ela trabalhou como professora de matemática em Lvov até que ela e o marido, que ensinava filosofia, conseguiram escapar do gueto judeu após a invasão e ocupação nazista. Assumindo identidades não-judias em Lublin, eles permaneceram discretos.

Mas quando judeus, camponeses e presos políticos começaram a desaparecer em Majdanek, e o fumo de centenas de cremações começou a manchar o céu, a sua consciência não conseguiu contentar-se com a mera sobrevivência.

Sua vida não teria valor se ela não ajudasse os outros. O seu objectivo, como disse o seu marido, era “não viver inutilmente, nem morrer inutilmente”.

Sliwa continua: “Ela salvou a vida de 9.707 poloneses, além de muitos outros que sobreviveram à guerra graças a ela tê-los mantido vivos com alimentos e suprimentos médicos. No entanto, não importa quantas pessoas ela salvou, ela nunca pensou que estava fazendo o suficiente. Ela acreditava que sua vida não teria valor se ela não salvasse outras pessoas.”

Arriscando a sua vida diariamente, Janina fez-se passar por uma aristocrata, o que por si só ajudou a abrir portas, enquanto trabalhava para o grupo de ajuda humanitária do Conselho Principal de Assistência Social polaco, e exigiu melhores condições enquanto espiava o campo de concentração de Majdanek.

“Ela sabia que seria terrivelmente torturada e morta se as SS descobrissem as suas atividades de contrabando ou a sua verdadeira identidade”, diz White, investigador reformado de crimes do Holocausto do Departamento de Justiça dos EUA. “Mas ela sentiu que sua vida não teria sentido se ela não agisse para salvar outras pessoas.”

A cidade de Lublin, onde pelo menos 63 mil judeus foram massacrados nas câmaras de gás de Majdanek ou fuzilados em grande número nas trincheiras, foi o centro da maior operação de assassinato em massa dos nazistas durante o Holocausto.

“Majdanek era um inferno em 1943, com a maior taxa de mortalidade de qualquer campo nazista”, explica White. “Auschwitz ficou num distante segundo lugar.” Nas notas não publicadas de Janina, descobertas muito depois da guerra, ela escreveu: “Teria sido natural desistir, parar de ir a Majdanek, até mesmo desmoronar-se. Mas então não haveria razão para viver.

“Quando tantos estavam passando por uma necessidade tão terrível, tive que viver para atender a essa necessidade… Se eu pensasse apenas nos perigos para mim mesmo ou para aqueles que amava, não valia nada.”

Seu marido, Henry, escreveu: “Ela poderia morrer, e muitas vezes sabia que esse poderia ser o momento, mas não foi à toa. Não viver inutilmente, nem morrer inutilmente.”

A falsa condessa enfrentou altos funcionários nazistas, pressionando-os pela libertação dos prisioneiros ou por melhores cuidados.

“Ela muitas vezes tinha medo, mas nunca deixou transparecer, encarando os assassinos nazistas nos olhos e mantendo um autocontrole incrível”, diz White. “Ela se recusou a aceitar um ‘não’ como resposta. Se ela fosse negada por um oficial, ela passaria por cima dele para um oficial mais graduado.

“Ela nunca se encolheu quando a SS gritou na sua cara, e os prisioneiros ficaram maravilhados com o seu sucesso em obter concessões surpreendentes de oficiais nazistas.”

Janina alertou as autoridades de saúde para uma epidemia de tifo entre os prisioneiros, forçando o comandante do campo a fornecer tratamento com relutância. E depois de os alemães terem aprisionado 3.600 camponeses polacos deslocados, ela exigiu a sua libertação quando rapidamente começaram a morrer de fome, desidratação e doenças.

No entanto, tendo assegurado a sua liberdade, centenas de pessoas estavam demasiado fracas para se afastarem.

Janina Mehlberg por volta de 1930 (Imagem: de A Condessa Falsificada)

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Os veículos civis foram barrados no campo, mas a condessa ordenou que uma armada de camiões os recolhesse de qualquer maneira, salvando os 2.106 camponeses sobreviventes libertados em Agosto de 1943. “Janina sentiu que tinha falhado ao não salvar mais deles”, diz White.

A falsa condessa perseguiu incansavelmente os nazistas seniores para que mais entregas de suprimentos salvassem vidas aos prisioneiros, até mesmo trazendo árvores de Natal decoradas e ovos de Páscoa para aumentar o moral. A sua missão de bem-estar cresceu, até que ela trouxe diariamente toneladas de pão e centenas de litros de sopa – um programa único entre os campos de extermínio nazis.

Com as entregas, ela contrabandeou mensagens e equipamentos para a resistência. “Ela convenceu os alemães de que era do seu interesse manter os prisioneiros vivos, para que pudessem realizar o trabalho duro necessário”, explica Sliwa.

Além de seu trabalho no campo de concentração, Janina resgatou crianças tiradas de suas famílias pelos nazistas, bem como poloneses apreendidos para trabalhos forçados na Alemanha. Cada vez mais desconfiada de que ela estava ajudando a resistência, a Gestapo seguiu Janina e enviou espiões na tentativa de prendê-la.

“Houve muitas ocasiões em que Janina quase foi descoberta ou denunciada, escapando por pouco da prisão, da tortura e da morte”, diz Sliwa. “Mesmo assim ela persistiu.”

Nascida em 1905 como Pepi Spinner, filha de um rico proprietário de terras em Lvov, Polónia – hoje Lviv na Ucrânia – foi criada por uma governanta e tutores, desfrutando de um estilo de vida aristocrático que mais tarde lhe salvaria a vida quando se fez passar por condessa.

Ela obteve o doutorado em filosofia aos 22 anos e trabalhou como professora de matemática até 1941, quando fugiu com o marido Henry para Lublin. Um velho amigo da família, o conde Andrzej Skrzyski, ajudou-os a obter documentos de identidade falsos como o conde e a condessa Suchodolska, e também encontrou Janina para trabalhar na agência de assistência social polonesa.

No entanto, Janina era impotente para ajudar os judeus polacos, que estavam presos em guetos esquálidos ou que passavam fome e eram gaseados até à morte nos campos, uma vez que o seu trabalho com o grupo de assistência social apenas lhe permitia ajudar os não-judeus polacos.

“Ela não tinha acesso aos judeus em Majdanek, mas esperava que, ao fornecer alimentos e medicamentos ao campo, alguns chegassem até eles”, diz White.

Quando o campo foi libertado pelo Exército Vermelho da Rússia em 1944, chocou o mundo, fornecendo provas da existência de câmaras de gás nos campos de extermínio nazistas. No entanto, os problemas de Janina estavam longe de terminar. Na Polónia comunista do pós-guerra, ela era vista como uma colaboradora.

“Os comunistas estavam a eliminar os combatentes da resistência polaca e consideravam os aristocratas colaboradores nazis, por isso Janina estava em perigo”, diz Sliwa.

“Os judeus também foram perseguidos pelos polacos depois da guerra, por isso ela teve de manter a sua identidade falsa, autodenominando-se Dra. Suchodolska.”

Janina e o marido desertaram da Polónia controlada pelos soviéticos em 1950 e fugiram para o Canadá, antes de se estabelecerem na América. Ela se tornou professora de matemática no Instituto de Tecnologia de Illinois, em Chicago, onde morreu em 1969, aos 64 anos, levando consigo para o túmulo seu heroísmo secreto – até agora. Perto do fim de sua vida, ela escreveu um livro de memórias sem título, mas nunca foi publicado.

“É uma história extraordinária de coragem e compaixão altruísta”, diz hoje Sliwa. “Ela nunca contou sua história, pensando que ninguém acreditaria nela. Se não tivéssemos corroborado todos os seus atos corajosos nos registros do tempo de guerra, também não tenho certeza se teria acreditado nela.

A Condessa Falsificada: A história não contada da heroína judia que desafiou o Holocausto A Condessa Falsificada: A história não contada da heroína judia que desafiou o Holocausto (.)

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