O guarda do Denver Nuggets, Jamal Murray, direito e companheiro de equipe Nikola Jokic.

A pós-temporada da NBA começa na noite de terça-feira com o torneio play-in.

As seis melhores equipes de cada conferência já se classificaram para os playoffs, enquanto as sementes de sete a 10 entram no torneio play-in para ter a oportunidade de se classificar para as duas últimas vagas dos playoffs em cada conferência.

Aqui estão três pontos principais de discussão da Conferência Oeste antes dos playoffs da NBA:

1. Alguém consegue vencer o atual campeão Denver?

Os Nuggets foram o único time na temporada regular da NBA que parecia estar em “controle de cruzeiro” durante grande parte da temporada, com equipamento adicional disponível quando necessário.

Aqui estão algumas razões convincentes pelas quais Denver deveria se repetir como campeão da Conferência Oeste:

Eles têm o Jogador Mais Valioso (MVP) da NBA. Nikola Jokic é um dos favoritos para ganhar seu terceiro MVP nesta temporada, colocando-o em companhia ilustre. Incrivelmente, o pivô quase teve média de triplo duplo durante toda a temporada (26,4 pontos, 12,4 rebotes e 9 assistências), mas Jokic não se importa com estatísticas – apenas com vitórias.

Eles vencem quando é importante. Desde o início da temporada, muitos especialistas previram um confronto entre Boston e Denver nas finais da NBA em junho. Em seus dois encontros nesta temporada, o Denver derrotou o Celtics, líder da liga, controlando os jogos nos minutos finais cheios de pressão para vencer ambas as partidas.

A melhor escalação inicial da NBA. Dependendo de como se avalia a escalação do Denver, eles também têm os cinco melhores titulares da liga, com Jokic, Jamal Murray, Michael Porter Jr, Kentavious Caldwell-Pope e Aaron Gordon. Eles são talentosos, têm uma ótima química e cada jogador entende claramente o seu papel nos momentos difíceis.

O melhor número dois de West. Os comentaristas da NBA TV não estão exagerando quando chamam o companheiro de equipe de Jokic, Murray, de “Playoff Murray”. Nos playoffs de 2023, o armador teve uma média de 26,1 pontos, 7,1 assistências e 5,7 rebotes em 20 jogos a caminho de seu primeiro campeonato da NBA. Quando saudável, Murray tem sido quase imparável no perímetro durante sua carreira nos playoffs e ataca incansavelmente os dentes da defesa para marcar de perto.

A única fraqueza de Murray é seu histórico de lesões frequentes – e talvez seja a única coisa que poderia atrapalhar outra disputa pelo título da Conferência Oeste para Denver.

O guarda do Denver Nuggets, Jamal Murray, à direita, conversa com o pivô Nikola Jokic contra o Atlanta Hawks em 6 de abril de 2024, em Denver (David Zalubowski/AP Photo)

2. Será que os grandes nomes do Los Angeles Lakers ou do Golden State Warriors conseguirão fazer uma última corrida na pós-temporada da Conferência Oeste?

As duas estrelas da liga – LeBron James (Lakers) e Stephen Curry (Warriors) – terão que lutar para sair do torneio play-in da NBA apenas para participar dos playoffs deste ano.

Os Lakers (17-9) e os Warriors (19-10) têm impressionado desde o intervalo do All-Star, mas com tantos times fortes da Conferência Oeste já à frente deles na classificação, eles não foram capazes de perseguir um top- seis cabeças-de-chave para se classificar automaticamente para os playoffs.

Agora, eles terão que fazer isso da maneira mais difícil.

Mas se a história recente servir de guia, pode haver algum motivo para otimismo em relação a esses dois ícones da liga. Na temporada passada, o Lakers conseguiu escapar de dois jogos eliminatórios e chegar às finais da Conferência Oeste.

Subir a montanha da Conferência Oeste novamente com o sempre-verde James, de 39 anos, jogando minutos pesados ​​pode ser um pedido muito grande, mesmo para o “Rei”.

Mas, incrivelmente, James adicionou uma dimensão extra ao seu jogo em sua 21ª temporada: arremessos de três pontos supereficientes, acertando 41 por cento de suas tentativas e se tornando uma ameaça legítima além do arco.

Curry, por sua vez, passou por uma temporada frustrante do tipo “o que poderia ter sido” com os Warriors, principalmente graças às ações voláteis do companheiro de equipe Draymond Green.

Green ganhou as manchetes durante a temporada pelos motivos errados, sendo suspenso duas vezes por um total de 17 jogos relacionados a dois incidentes agressivos em quadra: colocar o central do Minnesota Timberwolves, Rudy Gobert, em um estrangulamento em novembro e acertar o jogador do Phoenix Suns, Jusuf Nurkic, no enfrentar em dezembro.

Curry usou a adversidade verde como um grito de guerra para recuperar sua temporada, e agora o sucesso ou o fracasso da pós-temporada dos Warriors dependerá do guarda de 35 anos, considerado por muitos o melhor atirador de todos os tempos.

Fãs de todo o mundo – sem mencionar a própria NBA – esperam que James e Curry saiam do play-in da NBA e cheguem aos playoffs da Conferência Oeste.

Com uma conferência tão carregada, esses quatro vezes campeões da NBA provavelmente precisarão de um pouco de sorte para vencer o Ocidente.

Stephen Curry (30) e LeBron James (23) conversam na quadra.
O armador do Golden State Warriors, Stephen Curry (30), e o atacante do Los Angeles Lakers, LeBron James (23), conversam durante um jogo da NBA em Los Angeles em 16 de março de 2024 (Ashley Landis/AP Photo)

3. O Dallas Mavericks é agora o principal adversário na Conferência Oeste?

Apesar de terminar em quinto lugar na Conferência Oeste, nenhum time chega à pós-temporada com mais ímpeto do que o Dallas.

Pode-se argumentar claramente que o Mavericks terá uma boa sequência nos playoffs da Conferência Oeste. Antes da derrota sem sentido no jogo da última temporada para o Oklahoma City Thunder na noite de domingo, Dallas tinha:

  • O melhor recorde de vitórias e derrotas da liga no último mês da temporada (13-3).
  • O melhor ataque da NBA nos últimos 10 jogos.
  • A melhor defesa da NBA nos últimos 10 jogos.
  • Indiscutivelmente o melhor (ou segundo melhor) jogador da liga, Luka Doncic, que terminou a temporada com médias de 33,9 pontos, 9,2 rebotes e 9,8 assistências por jogo.
  • O guarda Kyrie Irving está mais uma vez jogando como um All-Star, terminando entre os 15 primeiros com 25,6 pontos por jogo.

Os Mavs fizeram uma grande aposta no prazo de negociação de 2023, adquirindo Irving do Brooklyn Nets para fornecer uma combinação ofensiva eletrizante de 1-2 com Doncic.

Essa aposta não valeu a pena na temporada passada – eles perderam os playoffs – mas nesta temporada, Doncic e Irving, além de um elenco de jogadores confiáveis, deixaram o Mavericks preparado para fazer algo especial nesta pós-temporada.

A razão mais inesperada pela qual os Mavericks conseguiram vencer o Ocidente reside na única coisa pela qual são menos conhecidos: a defesa.

No último mês da temporada, os Mavs foram o time defensivo número um da NBA.

Se a intensidade defensiva deles se mantiver nos playoffs, juntamente com a classe de pontuação de Doncic e Irving – com média combinada de 59,5 pontos por jogo – será muito difícil para qualquer um negar o Dallas na Conferência Oeste.

Luka Doncic e Kyrie Irving comemoram a vitória.
Os guardas do Dallas Mavericks, Luka Doncic, à esquerda, e Kyrie Irving comemoram sua vitória sobre o San Antonio Spurs em 19 de março de 2024 (Eric Gay/AP Photo)

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