Um migrante venezuelano, cujo rosto não é visível na fotografia, segura uma placa que mostra a bandeira venezuelana com a frase,

Tapachula, México – Luis Alfredo Rodriguez segurou a mão de seu filho enquanto caminhava por uma rua movimentada perto da praça central de Tapachula, pedindo dinheiro aos que passavam.

O migrante venezuelano de 27 anos tinha acabado de cruzar a cidade fronteiriça mexicana horas antes com sete de seus parentes, incluindo sua esposa e filhos.

Mas eles chegaram sem dinheiro, explicou Rodriguez. Tudo o que tinham foi perdido devido à extorsão enquanto viajavam para o norte, através da vizinha Guatemala.

“Em cada posto de controle policial, os policiais exigiam dinheiro”, disse Rodriguez à Al Jazeera, com a testa franzida de preocupação enquanto ficava de olho nos filhos. “Era muito dinheiro.”

Centenas de milhares de migrantes e requerentes de asilo como Rodriguez passam pela Guatemala todos os anos, enquanto atravessam a América Central até à fronteira sul dos Estados Unidos.

Mas muitos relatam que o país é um dos vários focos de extorsãoà medida que as autoridades e as forças de segurança visam os viajantes com esquemas de pagamento por passagem.

Um migrante venezuelano segura uma placa pedindo ajuda na Cidade da Guatemala, Guatemala, em 28 de dezembro (Jeff Abbott/Al Jazeera)

A Al Jazeera entrevistou 25 migrantes na Cidade da Guatemala e Tapachula para esta história, todos os quais disseram ter sido alvo de extorsão enquanto estavam na Guatemala.

Para Rodriguez, a experiência reduziu suas escassas economias a zero. Ele e sua família passaram por cinco postos de controle policial e, em cada um deles, as autoridades exigiram taxas de extorsão que variavam de 30 a 150 quetzales – cerca de US$ 4 a US$ 20 por suborno.

Rodriguez disse que a polícia ameaçou entregar sua família às autoridades de imigração e expulsá-los para o sul, para Honduras. “Se você não pagar, eles dizem que vão te devolver”, explicou ele.

Ele foi um dos vários migrantes e requerentes de asilo que descreveu a Guatemala como o país mais difícil que atravessou, considerando-o ainda mais desafiador do que o Darien Gapum trecho de selva notoriamente perigoso entre a Colômbia e o Panamá.

“Acho que o caminho pela Guatemala é mais difícil, uma experiência mais difícil de passar”, disse Martina, uma migrante de 30 anos de El Progreso, Honduras, que pediu para usar um pseudónimo na sua entrevista à Al Jazeera.

Ela relatou ter sido forçada a pagar 500 quetzales – cerca de US$ 65 – em um posto de controle policial nos arredores da capital, Cidade da Guatemala.

“Eles pedem dinheiro para poder passar”, explicou ela. “Porque se não, eles podem te devolver para Honduras. Eles instilam medo em você e você tem que lhes dar dinheiro.”

Uma mulher carrega seu filho à noite em uma estação lotada na Cidade da Guatemala, com um pilar de concreto visível atrás deles.
Migrantes e requerentes de asilo relatam ter sido alvo de extorsão por autoridades e também por gangues criminosas (Arquivo: Sandra Sebastian/Reuters)

Os esquemas de extorsão são há muito um problema na Guatemala, segundo Eduardo Woltke, defensor dos direitos dos migrantes no gabinete do Provedor de Direitos Humanos do país.

Mas Woltke disse à Al Jazeera que o problema piorou recentemente. Ele recebeu relatos de funcionários que abusaram de seus cargos não apenas para obrigar pagamentos, mas também para coagir atos sexuais.

A extorsão “é uma reclamação recorrente de pessoas que estão em trânsito pelo país, em relação à polícia”, disse Woltke. “Mas nos últimos meses ouvimos mais sobre este tipo de violência, incluindo acusações tão graves como agressão e agressão sexual.”

Entretanto, o número de potenciais vítimas continua a crescer. As Nações Unidas estimam um número recorde de pessoas migraram para o norte através da América Central em 2023, com pelo menos 500.000 migrantes e requerentes de asilo documentados apenas no Darien Gap.

Cerca de 22 mil foram expulsos da Guatemala entre janeiro e novembro, segundo dados do Instituto de Imigração do país.

O governo tem lutado durante anos para resolver a questão da extorsão entre a crescente população de migrantes e requerentes de asilo.

As acusações tornaram-se tão generalizadas que, em novembro de 2022, a então secretária da comissão de migrantes do Congresso da Guatemala, Ligia Hernandez, realizou uma reunião com autoridades para discutir o assunto.

Alguns dos participantes, no entanto, descartaram questões de extorsão como rumores infundados. “Não há queixas específicas”, disse o diretor da polícia Héctor Leonel Hernández Mendoza na reunião, segundo relatos da mídia local.

Mulheres vestidas com tecidos tradicionais – com listras nas cores do arco-íris – caminham em frente a uma fila de militares em uma rua da Guatemala.
Membros da força-tarefa antiextorsão da Guatemala fazem fila no bairro de El Gallito, na Cidade da Guatemala, em 22 de fevereiro de 2013 (Arquivo: Jorge Dan Lopez/Reuters)

Mas Ligia Hernandez, que desde então se tornou presidente da Comissão de Integração Regional – um órgão do Congresso encarregado de abordar preocupações decorrentes de tendências regionais – disse ter ouvido testemunhos sugerindo que existe uma rede de corrupção que abrange todo o país, visando as rotas de migração.

“As extorsões ocorrem a partir do momento em que os migrantes entram nas fronteiras do país”, disse Hernandez. “Até à data, não existe uma política real por parte das instituições (estatais) para impedir este abuso. Não existem mecanismos de denúncia gratuitos para os migrantes ou possibilidades de investigação imediata.”

No entanto, só em 2023, 20 agentes foram despedidos por extorquir migrantes, segundo Hernandez.

Jorge Aguilar, porta-voz do Ministério do Interior da Guatemala, disse à Al Jazeera que a polícia civil nacional tem uma política de tolerância zero contra a extorsão.

Qualquer agente acusado de extorquir migrantes será investigado pelo Inspetor-Geral da Polícia e despedido se for considerado culpado, acrescentou.

Mas Woltke, o defensor dos direitos dos migrantes, disse que os casos muitas vezes param devido à natureza do crime.

“(Os migrantes) querem deixar o país o mais rápido possível”, disse Woltke. Com a ausência das vítimas, o Ministério Público encerra regularmente casos de extorsão, explicou.

Um grupo de jovens caminha por uma movimentada rua da Guatemala.  Todos usam mochilas e camisetas, com os cabelos puxados para trás e máscaras faciais cobrindo o nariz ou puxadas para baixo do queixo.
Migrantes da Venezuela caminham pelas ruas da Cidade da Guatemala, Guatemala, em 2022 (Arquivo: Sandra Sebastian/Reuters)

Alguns defensores dos direitos dos migrantes também apontam a corrupção na Guatemala como uma barreira à justiça.

Estatísticas citadas pela Agência dos EUA para o Desenvolvimento Internacional (USAID) indicam que 61 por cento dos guatemaltecos sentem que a corrupção está generalizada entre os funcionários públicos. E interferência no 2023 eleição presidencial chamou a atenção internacional para questões de longa data de corrupção no governo da Guatemala.

“Irmãos e irmãs migrantes estão sofrendo com o flagelo da corrupção que temos na Guatemala”, disse German Tax, um frade que supervisiona um abrigo para migrantes administrado por franciscanos em Colonia Mezquital, uma cidade ao sul da Cidade da Guatemala.

“Onde eles vão reclamar? Com quem eles vão registrar uma reclamação? Quem vai prestar atenção nele então?

Alguns migrantes que falaram com a Al Jazeera riram abertamente quando questionados se iriam apresentar uma queixa sobre a extorsão que sofreram. Relatar as suas experiências, disseram eles, simplesmente não era uma opção.

“Talvez uma reclamação pudesse ser feita, mas isso significaria que o governo da Guatemala fará alguma coisa?” disse Hector, um migrante de Honduras de 25 anos que se recusou a fornecer seu sobrenome por medo de represálias.

Ele disse que pagou cerca de 2.500 quetzales, mais de US$ 300, para que ele e seu filho passassem por sete diferentes postos de controle policial na Guatemala.

Ainda assim, apresentar um relatório parecia um esforço inútil. “Não valeria a pena”, disse Hector, “porque tudo é controlado pela corrupção”.

O correspondente da Al Jazeera, John Holman, contribuiu para este relatório.

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