Um trabalhador migrante carrega bandejas de cebolas em Manitoba, no centro do Canadá

Montreal no Canadá – “Seria contrário a toda a crença canadense na liberdade do indivíduo.”

Corria o ano de 1952 e o então ministro da Imigração do Canadá, Walter Harris, rejeitava a ideia de vincular os trabalhadores agrícolas imigrantes da Europa aos seus empregadores canadianos.

“Seria, claro, possível tomar medidas que garantissem que o homem que afirma vir para o Canadá como trabalhador agrícola continue a ser trabalhador agrícola. Poderíamos até considerar a possibilidade de deportação sobre sua cabeça”, disse Harris.

“No entanto, é minha opinião que o povo canadense se oporia totalmente a qualquer prática desse tipo.”

Quinze anos depois, porém, os funcionários do governo cantavam uma música diferente. Continuando a enfrentar escassez de mão-de-obra no sector agrícola, o Canadá começou a trazer trabalhadores agrícolas sazonais negros e indo-caribenhos.

Mas, ao contrário dos seus homólogos europeus, estes trabalhadores negros e pardos deveriam estar inextricavelmente ligados aos seus empregadores específicos, uma regra que permanece no cerne da política canadiana. trabalhador agrícola migrante programas hoje.

Especialistas e defensores dos direitos dizem que a configuração prejudica a capacidade dos trabalhadores de se organizarem ou exigirem melhores salários e condições; impede-os de abandonar locais de trabalho abusivos; torna-os vulneráveis ​​à exploração; exige que paguem um regime de seguro de desemprego ao qual não têm acesso; e expõe-nos a represálias, incluindo a deportação, caso se manifestem.

Agora, uma proposta de ação coletiva (PDF) destacou as origens “racistas e discriminatórias” do chamado emprego vinculado nestes regimes. O processo alega que os programas de trabalhadores migrantes do Canadá violam a constituição do país, formalmente conhecida como Carta Canadense de Direitos e Liberdades.

“A razão pela qual estas condições estritas foram impostas foi abertamente racista”, disse Louis Century, um advogado envolvido no processo, que pede 500 milhões de dólares canadianos (371 milhões de dólares) por danos.

“O governo tem de prestar contas e ter em conta o facto de que a política que continua a impor mais de 50 anos depois foi implementada por razões racistas”, disse ele à Al Jazeera. “Isso causou danos a gerações de trabalhadores racializados e tem que acabar.”

O sistema

O Canadá lançou o Programa de Trabalhadores Agrícolas Sazonais, ou SAWP, em 1966, como parte de um acordo bilateral com a Jamaica. Mais de 260 trabalhadores jamaicanos viajaram para o Canadá naquele primeiro ano para preencher lacunas no sector agrícola.

Hyacinth Simpson, professora associada de inglês na Universidade Metropolitana de Toronto, explicou que antes disso, a imigração de não-brancos para o Canadá era “altamente controlada”.

Isto porque “os povos negros e asiáticos, em particular, eram considerados indesejáveis, inassimiláveis ​​e pouco susceptíveis de trazer quaisquer benefícios para o país – económicos ou outros”, disse Simpson, um académico pós-colonial, à Al Jazeera por e-mail.

“Na maior parte, quando os ‘indesejáveis’ eram admitidos em números relativamente grandes, era através de programas de trabalho patrocinados pelo governo federal, nos quais os migrantes eram empregados temporária ou sazonalmente, para que o Canadá beneficiasse do seu trabalho sem ter de assumir o mesmo tipo de responsabilidade por como para os cidadãos.”

Desde a sua criação na década de 1960, o programa de trabalhadores foi expandido para incluir o México e outros 10 países das Caraíbas. Em 2022, mais de 70.000 trabalhadores estrangeiros temporários trabalharam nos setores agrícola e agroalimentar do Canadá através do SAWP e de outros programas agrícolas.

Os trabalhadores colhem frutas e vegetais em fazendas canadenses, trabalham em fábricas de processamento de carne e servem como espinha dorsal de uma indústria que hoje vale a pena. centenas de bilhões de dólares. Ao abrigo do SAWP, os trabalhadores estrangeiros podem trabalhar no Canadá até oito meses num único ano, e não é raro encontrar migrantes que se deslocam entre o seu país de origem e o Canadá há décadas.

Dentro deste sistema, as práticas de emprego vinculado são uma “forma testada e comprovada” de manter um desequilíbrio de poder entre empregadores e empregados, acrescentou Simpson. Isto inclui vincular os trabalhadores agrícolas a explorações agrícolas ou empregadores específicos, impedindo-os de mudar de emprego, e até mesmo transportar os trabalhadores de autocarro entre as suas residências e as mercearias.

“O efeito cumulativo é marginalizar e isolar os trabalhadores agrícolas nos espaços canadenses e mantê-los separados de todas as coisas canadenses”, disse ela.

Um trabalhador carrega bandejas de cebolas em uma fazenda em Manitoba, Canadá, 28 de abril de 2022 (Shannon VanRaes/Reuters)

‘Tratados como mulas’

Na verdade, durante quase sempre que estes regimes existiram, os trabalhadores denunciaram maus-tratos.

Os trabalhadores estrangeiros foram forçados a viver em habitações superlotadas e precárias e a trabalhar longas horas em condições inseguras por baixos salários. Muitos dizem que temem ser deportados ou impedidos de voltar ao Canadá na próxima temporada se levantarem preocupações com seus empregadores.

Chris Ramsaroop, um activista do grupo Justicia for Migrant Workers (J4MW), descreveu o sistema do Canadá como aquele que “trata os trabalhadores negros e pardos do Sul Global de forma diferente dos trabalhadores canadianos”.

A título de exemplo, ele observou que os empregadores podem rescindir antecipadamente os contratos dos trabalhadores agrícolas migrantes se uma geada ou outro evento climático extremo atingir as colheitas canadenses e eles não forem mais necessários.

“Em vez de tentar compensar os trabalhadores como qualquer outra pessoa no Canadá que enfrenta condições semelhantes, simplesmente mandamos os trabalhadores para casa”, disse Ramsaroop à Al Jazeera.

“A forma como o sistema está configurado vai contra os interesses dos trabalhadores agrícolas migrantes”, acrescentou. “Isso foi projetado.”

Em 2022, um grupo de trabalhadores agrícolas jamaicanos denunciado publicamente seus maus-tratos nas fazendas em Ontário, dizendo que eram “tratados como mulas” e enfrentavam ameaças e abusos, tanto físicos quanto verbais. As condições, disseram eles, eram semelhantes à “escravidão sistemática”.

Isso foi repetido cerca de um ano depois por um especialista das Nações Unidas, que descrito O sistema do Canadá como “um terreno fértil para formas contemporâneas de escravidão”.

O relator especial da ONU, Tomoya Obokata, disse em setembro passado que “regimes de autorização de trabalho específicos do empregador” eram especialmente perigosos, tornando “os trabalhadores migrantes vulneráveis ​​às formas contemporâneas de escravatura, uma vez que não podem denunciar abusos sem medo de deportação”.

Seguro desemprego

Kevin Palmer entende esse medo. Em 2014, ele deixou sua Jamaica natal com um contrato SAWP e chegou a uma estufa na pequena cidade de Leamington, Ontário – a autoproclamada “capital da estufa do Canadá”.

“Vivíamos na estufa”, disse o homem de 42 anos à Al Jazeera numa entrevista por telefone no final de janeiro. “Estávamos dormindo em um beliche, com dois caras – um em cima e outro em baixo. Éramos cerca de 12 pessoas, então havia seis (beliches) no quarto.”

As tarefas eram cansativas – longas horas passadas cuidando das plantações e colhendo vegetais – e Palmer disse que muitas vezes trabalhava contra o relógio para cumprir suas cotas diárias. Mas o pai de dois filhos disse que nunca perdeu de vista o seu objetivo: ganhar dinheiro para ajudar a sua família a “viver uma vida melhor para o futuro”.

No entanto, após seis temporadas agrícolas no Canadá, o seu contrato foi rescindido abruptamente em 2019 e ele foi enviado para casa, na Jamaica. Palmer ficou com poucos recursos e nenhuma explicação sobre o motivo de sua demissão, disse ele, e desde então não conseguiu trabalhar no Canadá.

Ele também nunca teve acesso ao Seguro de Emprego (EI) quando foi forçado a deixar o Canadá, apesar de ter pago o programa. “Eles (retiraram) muito dinheiro de nós”, disse Palmer, que é um dos dois demandantes citados na ação coletiva.

A alegação alega que o emprego vinculado exclui os trabalhadores agrícolas migrantes do acesso aos benefícios do EI no Canadá – outra violação da Carta. Isto porque, para ter acesso à EI, os trabalhadores precisam estar no país e abertos a outros trabalhos, entre outros requisitos.

Eles “são obrigados a pagar prêmios de EI e, em virtude da disposição obrigatória de emprego vinculado, estão necessariamente impedidos de receber benefícios regulares”, afirma o processo.

Os trabalhadores migrantes empregados ao abrigo do SAWP e do programa de trabalhadores estrangeiros temporários pagaram mais de 470 milhões de dólares canadianos (350 milhões de dólares) em prémios de EI desde 2008, de acordo com a reclamação.

“Não sei se tínhamos direito a receber de volta (esse) dinheiro”, disse Palmer.

Vacas leiteiras em uma fazenda em Quebec, Canadá
Vacas leiteiras são vistas em uma fazenda em Quebec, Canadá, em 30 de agosto de 2018 (Arquivo: Christinne Muschi/Reuters)

‘Inúmeras injustiças’

O Emprego e Desenvolvimento Social do Canadá, o ministério federal do trabalho do país, disse à Al Jazeera que não poderia comentar assuntos perante os tribunais.

Mas o departamento disse em um comunicado enviado por e-mail que o Canadá “leva muito a sério suas responsabilidades com relação à proteção de trabalhadores estrangeiros temporários”.

Observou que o governo introduziu uma autorização de trabalho aberta em 2019 para permitir que “trabalhadores vulneráveis” saíssem de situações abusivas. O Canadá também mantém uma linha confidencial de denúncias para permitir que trabalhadores estrangeiros temporários denunciem abusos e está trabalhando para “melhorar a qualidade das inspeções dos empregadores”.

“Autorizações de trabalho específicas para empregadores”, disse o departamento, são uma “característica importante” dos programas de trabalhadores estrangeiros temporários do Canadá porque permitem que Ottawa saiba “quais empregadores estão empregando trabalhadores estrangeiros temporários em um determinado momento e em quais locais eles estão trabalhando”. .

Mas, segundo Century, o advogado da ação coletiva, este modelo de emprego continua a ser a fonte de “inúmeras injustiças”.

“Isso os torna mais vulneráveis. Priva-os da liberdade de sair de uma situação difícil e procurar trabalho noutro local, e… tem o efeito de os privar de benefícios significativos de EI aos quais os trabalhadores comuns teriam acesso”, afirmou Century.

Century disse que o processo ainda está nos estágios iniciais. Uma audiência de certificação está prevista para o próximo ano para determinar se o projeto pode avançar. Se isso acontecer, todos os atuais ou antigos trabalhadores agrícolas migrantes que trabalharam no Canadá nos últimos 15 anos seriam considerados parte da classe.

“(Este é) apenas o primeiro passo para levar em conta o legado racista deste país”, acrescentou Century.

“Acabar hoje com o trabalho vinculado não cura os danos que causou a gerações de trabalhadores ao longo dos últimos mais de 50 anos. Mas, no mínimo, deixa de perpetuar esse dano.”

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