Lloyd Perriera está diante de bandejas de tamanho industrial com grãos de café liberica.

Wakapoa, Guiana – A ameaça sempre existiu, desde que Lloyd Perreira era uma criança: que um dia a sua casa ancestral pudesse ser absorvida pelo país vizinho, a Venezuela.

Membro do povo indígena Lokono, Perreira considera sua casa eu fareium vasto território no flanco ocidental da Guiana. Ele cresceu em Wakapoa, um vilarejo composto por 16 ilhas às margens do rio Pomeroon, situado no coração da região.

“Mesmo quando era pequeno, lembro-me de ouvir a Venezuela dizer que Essequibo é deles”, disse Perreira. “Mas também sei que moro em Essequibo e, como indígena, Essequibo é nosso.”

Perreira é hoje o toshoa, ou chefe, de Wakapoa. Mas os seus medos de infância regressaram quando o presidente venezuelano, Nicolás Maduro, realizou recentemente um referendo para reivindicar Essequibo como propriedade do seu país.

“Ficámos muito assustados quando vimos o referendo”, disse Perreira, enquanto colhia uma colheita de raros grãos de café liberica.

Lloyd Perreira, o toshao ou chefe de Wakapoa, diante de sua colheita de grãos de café liberica (Nazima Raghubir/Al Jazeera)

Embora as tensões tenham diminuído desde o referendo de 3 de Dezembro, a questão em curso sobre se Essequibo poderia ser anexado à Venezuela provocou ansiedade entre aqueles que consideram o território o seu lar.

Quase dois terços do que é considerado Guiana fica em Essequibo, uma área de 159.500 quilômetros quadrados (62.000 milhas quadradas) exuberante com selvas e fazendas.

Ao longo do rio Pomeroon, os cocos são cultivados para a produção de petróleo. Os arbustos de café florescem nas margens dos rios. E grupos indígenas como os Lokono colhem mandioca para fazer pão e mandioca, um xarope usado para conservar alimentos.

Mas a descoberta de grandes depósitos de petróleo ao largo das suas costas em 2015 reacendeu uma disputa territorial de décadas sobre Essequibo. Os especialistas estimam que mais de 11 mil milhões de barris de petróleo e gás natural poderiam estar no seu território.

Nos últimos meses, Maduro enquadrou as reivindicações da Venezuela sobre a terra como uma “batalha histórica contra uma das expropriações mais brutais conhecidas no país”.

O referendo que a sua administração apresentou aos eleitores consistiu em cinco questões, pedindo-lhes que rejeitassem a arbitragem do século XIX que concedeu Essequibo à Guiana e, em vez disso, apoiassem a criação de um Estado venezuelano.

Que o referendo aprovado com 98 por cento de apoio alimentou temores na Guiana de que uma tomada de poder venezuelana possa ser iminente.

“A Guiana nunca esteve em guerra”, disse o taxista Eon Smith à Al Jazeera na cidade de Charity, a sudeste de Wakapoa. “Não estamos preparados para a guerra. O que faremos?”

Essas preocupações também se traduziram numa menor frequência no internato local de Wakapoa. Os estudantes que normalmente viajavam quilômetros para comparecer, em vez disso, ficaram em casa antes do referendo, com as camas dos dormitórios vazias.

“Temos um menino no dormitório”, disse a professora Veneitia Smith, apontando para uma casa plana de concreto. “Todos os outros ficaram longe desde que soubemos do referendo na Venezuela.”

No entanto, o presidente da Guiana, Mohamed Irfaan Ali, procurou acabar com esses receios. “A Guiana intensificará as medidas de precaução para proteger o seu território”, disse Ali em dezembro.

O presidente Irfaan Ali, de óculos e terno azul brilhante, camisa branca e gravata azul, fala em uma mesa de painel, levantando uma mão no ar para gesticular.
O presidente da Guiana, Irfaan Ali, procurou tranquilizar o público de que o território de seu país é seguro (Lucanus D Ollivierre/AP Photo)

Mas desde o referendo, Maduro declarou Essequibo “uma província” da Venezuela. Ele também orientou as empresas estatais da Venezuela a “imediatamente” começar a exploração para petróleo, gás e minerais na região.

Alguns residentes da Guiana, no entanto, organizaram actividades para protestar contra o referendo. Essas manifestações variaram de reuniões de oração a apresentações escolares de canções e cânticos patrióticos.

Líderes indígenas como Jean La Rose, diretor executivo da Associação dos Povos Ameríndios (APA), também apelaram aos residentes para que permanecessem nas suas aldeias – e resistissem a qualquer impulso de sair preventivamente.

A própria La Rose voltou para sua casa em Santa Rosa, um vilarejo na sub-região de Moruca, no noroeste de Essequibo. Numa mensagem publicada nas redes sociais, ela exortou os povos indígenas “a permanecerem nas suas casas e a protegê-las” em caso de anexação.

“Quero encorajar outras pessoas: fiquem em suas casas, é isso que vocês possuem. Fiquem em suas terras, isso é o que vocês possuem”, disse ela. “Esse é o patrimônio de seus antepassados, seus antepassados. Fique, guarde-o.

Dois meninos em uma motocicleta passam por um mural que mostra um mapa da Venezuela ampliado pela adição da região de Essequibo.  Dentro do mapa, uma mão agita a bandeira venezuelana.  Ao lado do mapa estão as palavras,
Um menino em Caracas dirige uma motocicleta e passa por um mural que retrata Essequibo como parte da Venezuela, após um referendo sobre a região disputada (Matias Delacroix/AP Photo)

As relações transfronteiriças permaneceram tensas, apesar da decisão de 14 de Dezembro. acordo entre a Guiana e a Venezuela “não ameaçar ou usar a força” para resolver reivindicações sobre Essequibo.

Conhecido como Acordo Argyle, o acordo incluía garantias de presidentes Maduro e Ali “permanecer comprometido com a coexistência pacífica” e resolver a disputa de acordo com o direito internacional.

O Tribunal Internacional de Justiça continua a avaliar um caso de 2018 movido pela Guiana sobre a disputa territorial.

Mas apesar dos rumores de paz, o espectro da tensões militares permanece. No final do mês passado, o Reino Unido enviou um navio de guerra à Guiana para exercícios de treino conjuntos, o que levou a Venezuela a responder com os seus próprios exercícios “defensivos”.

Maduro classificou a presença do navio como uma provocação, dizendo que era “praticamente uma ameaça militar”.

O ministro das Relações Exteriores da Guiana, Hugh Todd, reconheceu em entrevista à Al Jazeera que ouviu “preocupações” sobre a “agressão” venezuelana.

Ainda assim, disse Todd, a ameaça não é tão grande que as empresas “não estejam dispostas a investir” na Guiana. Ele apontou para o produtor de energia ExxonMobil, que anunciou em dezembro que continuaria a extrair petróleo offshore, apesar das tensões.

“Eles deixaram claro que a Exxon não irá a lugar nenhum e que continuarão a fazer seu trabalho aqui na Guiana”, disse Todd.

Pequenos barcos estão atracados em Wakapoa, uma região disputada da Guiana.  Atrás deles, um rio e um pântano são visíveis.
Wakapoa, uma comunidade composta por múltiplas ilhas, faz parte do disputado território de Essequibo (Nazima Raghubir/Al Jazeera)

A produção de petróleo de Essequibo é um dos principais motores da economia da Guiana. O Banco Mundial nomeou a Guiana como uma das “economias de crescimento mais rápido” do mundo, com um crescimento de dois dígitos do seu produto interno bruto (PIB) previsto para continuar em 2024.

Quando questionado sobre os riscos potenciais das tensões para as empresas petrolíferas, Todd afirmou que os investimentos da Guiana estão “bem protegidos”.

“Não há razão para não querer investir, dado o facto de a Venezuela ter aumentado as suas reivindicações sobre o Essequibo”, disse ele. “Temos um processo e procedimentos empreendidos para garantir que não apenas protegemos, mas preservamos e mantemos a nossa soberania e integridade territorial.”

O vice-presidente da Guiana, Bharrat Jagdeo, também descartou a possibilidade de que as tensões em torno de Essequibo pudessem prejudicar as parcerias comerciais no exterior.

“Nem um único investidor estrangeiro telefonou para dizer: ‘Não vamos para a Guiana’”, disse ele numa conferência de imprensa em Janeiro.

“Acho que as pessoas estão olhando para a Guiana no longo prazo. Eles sabem que temos a comunidade internacional do nosso lado. Eles sabem que estamos abordando esta questão fronteiriça de forma pacífica e através dos canais apropriados.”

Mas em comparação com a economia florescente da Guiana, a Venezuela tem estado num estado de colapso económico durante grande parte da última década. Os especialistas atribuem às suas terríveis circunstâncias o impulso renovado para reivindicar Essequibo como seu.

Uma casa de madeira fica à beira-mar em Essequibo, cercada por um cais e barcos.  Alguns índios Warao são vistos sentados do lado de fora, preparando uma refeição debaixo de um varal.  Palmeiras são visíveis ao fundo.
Membros do grupo indígena Warao preparam refeição em frente a uma casa ribeirinha em Essequibo (Nazima Raghubir/Al Jazeera)

De volta à comunidade indígena de Wakapoa, Toshao Perreira disse que tem visto “mais números” de povos nômades Warao cruzando da Venezuela para a Guiana, em busca de necessidades básicas, como alimentos e roupas.

“Estamos preocupados que essas pessoas estejam sofrendo. Seu número está aumentando rapidamente”, disse ele.

O povo Warao vive principalmente nos pântanos, rios e cursos de água que abrangem a Guiana e a Venezuela. Seu nome pode ser traduzido livremente como “gente da água”. Mas Perreira vê o aumento da população em Wakapoa como um sinal da instabilidade do outro lado da fronteira.

“Eu os vejo lutando”, continuou Perreira. “Muitos deles disseram que deixaram a Venezuela porque não há comida”.

Ainda assim, Perreira espera que a disputa fronteiriça possa ser resolvida em breve, à medida que a Guiana prossegue o seu caso perante o Tribunal Internacional de Justiça.

Ele disse à Al Jazeera que aguarda com expectativa a decisão. “Eu sou guianense”, disse Perreira. “Essequibo é minha casa: pertence à Guiana. Eu vou morrer aqui.

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