Rafael Nadal

EUTem sido fascinante observar o desenrolar da conversa. No Centurion Club em Hertfordshire, no verão de 2022, o ex-secretário de imprensa da Casa Branca, Ari Fleischer, teve que resistir a um grito sobre se estava “aceitando dinheiro sangrento” por meio de sua associação com a LIV Golfe. Nomes conhecidos do golfe europeu sentaram-se num pódio – desconfortavelmente – enquanto tinham de defender as suas deserções para uma digressão financiada pela Arábia Saudita.

As mesmas questões giraram em torno do St James’ Park quando o Fundo de Investimento Público da Arábia Saudita comprou o controle acionário do clube no final de 2021. Enquanto os torcedores gritavam e gritavam com a redução da era Mike Ashley, havia desconforto em outros lugares em uma instituição esportiva britânica caindo sob o feitiço de um regime autocrático que tem estado intrinsecamente ligado ao massacre de Jamal Khashoggi.

Jon Rahm apareceu sob a marca LIV no mês passado. Se você se esforçasse muito, poderia ter encontrado uma análise do que o acordo exorbitante do campeão do Masters significava em termos morais. Em junho passado, o PGA e o DP World Tours anunciaram que iriam se beijar e fazer as pazes com os sauditas; uma necessidade financeira em vez de uma epifania mútua. Com esta notícia, o golfe pareceu decidir colectivamente que Rahm ou qualquer outra pessoa que aceitasse o dólar saudita poderia fazê-lo com a consciência tranquila.

O PGA Tour está trabalhando desesperadamente para concluir um acordo com o PIF que permitirá que eventos importantes tenham a presença de Rahm et al novamente. Se o grande plano do golfe fracassar, a LIV continuará a opor-se lucrativamente ao status quo. A narrativa é de esporte e negócios; os direitos humanos, outrora o ponto de referência automático para todas as coisas sauditas, são apenas uma reflexão tardia. Os jogadores de golfe podem reconciliar a origem do seu dia de pagamento nas suas próprias mentes, mas já não enfrentam o escrutínio público sobre o mesmo.

Em Newcastle, o debate gira em torno de se Eddie Howe pode manter seu emprego ou se uma crise de lesão e as demandas associadas ao futebol da Liga dos Campeões significam que o técnico tem circunstâncias legitimamente atenuantes para uma posição de 10º na Premier League. Ainda bem que Howe não está lidando com senhores cruéis. Os torcedores do Newcastle estão visivelmente frustrados porque as regras do fair play financeiro impedem o clube de investir ainda mais dinheiro nos jogadores. Nem mesmo os sauditas conseguem contornar isso.

Rafael Nadal concordou em se tornar embaixador da federação de tênis da Arábia Saudita. A primeira temporada do Riyadh World Masters of Snooker acontecerá em março. Presumivelmente, salões de sinuca surgirão simultaneamente por todo o reino. De volta ao golfe, o R&A confirmou discussões sobre o financiamento de projectos no reino com o claro subtexto de que se há fortunas a voar, o corpo governante quer uma parte. A mudança de Jordan Henderson para o Ajax foi um pequeno constrangimento para a Saudi Pro League – além de um constrangimento maior para o meio-campista inglês – mas isso se tornará insignificante quando o próximo grande nome chegar por £ 30 milhões por ano. A Copa do Mundo de 2034 parece segura, quando uma adolescente condenada a 18 anos de prisão por expressar apoio a presos políticos ainda terá mais de um terço de sua pena para cumprir.

Rafael Nadal concordou em se tornar embaixador da federação saudita de tênis. Fotografia: Tertius Pickard/AP

Os últimos dias serviram como mais um lembrete oportuno de onde exatamente o esporte pode ter se metido. Não está apenas ligado à Arábia Saudita, mas, em certos casos, em dívida. Estima-se que a Arábia Saudita tenha gasto mais de 6 mil milhões de dólares em negócios desportivos. Esta sempre pareceu uma dança perigosa.

Yasir al-Rumayyan é o presidente do Newcastle United. Ele é o homem que revolucionou quase sozinho o golfe de elite ao decidir que o PIF da Arábia Saudita poderia enfrentar o establishment. Rumayyan também supostamente enfrenta um processo de £ 58 milhões no Canadá por “ter cumprido as instruções” do príncipe herdeiro da Arábia Saudita, Mohammad bin Salman, com “intenções maliciosas”. O dinheiro é irrelevante; o custo potencial para a reputação de muitos esportes, caso este caso se repercuta, não é.

LIV e Newcastle desviaram as perguntas sobre a história para o PIF, que até agora não teve nada a dizer. As alegações alegam que Rumayyan agiu com o objectivo de “prejudicar, silenciar e, em última análise, destruir” a família do Dr. Saad Aljabri, antigo chefe dos serviços secretos do reino. Os requerentes alegam que Rumayyan esteve “diretamente envolvido” numa campanha que durou mais de três anos contra Aljabri. Isso dificilmente é coisa de cidade de brinquedo. Também não é surpreendente; até mesmo a história recente ditava que o ovo de ouro do esporte de postura de galinha provavelmente atrairia interesse pelos motivos errados. Se as pessoas estivessem suficientemente dispostas a prestar atenção, é claro.

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A Premier League insistiu que tinha “garantias juridicamente vinculativas” de que o reino da Arábia Saudita não controlaria o Newcastle. Antes do início da paz no golfe, os sauditas argumentaram que Rumayyan e o fundo que ele controla deveriam ser poupados de prestar provas durante disputas jurídicas com base na imunidade soberana. As sobrancelhas levantaram-se entre alguns clubes da Premier League, mas, mantendo a forma, o assunto basicamente desapareceu. Vamos nos concentrar no VAR.

O site reprieve.org relata que pelo menos 172 pessoas foram executadas na Arábia Saudita em 2023. Será esta uma troca justa por proezas desportivas? A Amnistia Internacional continua a levantar preocupações. O chefe de campanhas prioritárias e indivíduos em risco no Reino Unido, Felix Jakens, afirma: “Se a pura implacabilidade da lavagem desportiva saudita significou que as questões de direitos humanos recentemente ficaram em segundo plano em relação às contratações de grandes nomes e aos eventos de prestígio, a nossa avaliação é que esta é uma situação relativamente volátil e que o pêndulo pode voltar rapidamente.

“Recentemente vimos relatos muito perturbadores sobre o suposto envolvimento do presidente do Newcastle United e LIV Golf em graves violações dos direitos humanos, algo que está atualmente a ser investigado. Sob o brilho das sessões fotográficas desportivas e dos eventos cuidadosamente organizados em Riade e noutros locais, a situação dos direitos humanos ainda é terrível no país. Com a situação dos direitos humanos na Arábia Saudita ainda a deteriorar-se, é quase certo que não é coincidência que a máquina de lavar roupa desportiva saudita tenha operado recentemente em níveis cada vez maiores de intensidade.”

Ah, lavagem esportiva. Já foi uma coisa viva. A última passagem de Rumayyan sob os holofotes indica que pode ter sido seriamente imprudente olhar para o outro lado. O esporte pode estar muito envolvido.

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