Uma imagem composta do proprietário do LA Times, Patrick Soon-Shiong, cercado por chamas e pelo logotipo do jornal.

As profundas demissões no The Washington Post no final do ano passado, eliminando 240 empregos, já foram bastante dolorosas. Mas dentro da redação os funcionários têm resmungado profundamente sobre o insulto adicionado à injúria: não só o segundo homem mais rico do mundo decidiu investir profundamente numa instituição célebre, como as aquisições nem sequer foram pagas pelo proprietário Jeff Bezos.

Eles foram pagos pelo fundo de pensão do jornal.

“Você está brincando comigo?” disse um funcionário furioso. “Ele está enviando foguetes ao espaço, tem um iate de US$ 500 milhões. Você tem expectativas de negócios irrealistas ou está apenas vendo tinta vermelha?”

Acontece que os bilionários não gostam de perder dinheiro, incluindo Bezos, que perdeu US$ 100 milhões no ano passado no Post.

Cortes draconianos semelhantes no Los Angeles Times, que perdeu dinheiro (US$ 30 milhões em 2023), de propriedade do bilionário Patrick Soon-Shiong, e na revista Time, de propriedade do bilionário Marc Benioff, fizeram com que muitos concluíssem que a era da benevolência bilionária para os jornais está terminando .

“O plano de resgate dos ricos raramente funciona”, disse Jay Rosen, professor associado de jornalismo na Universidade de Nova York. “O salvador normalmente subestima o quão difícil é encontrar dinheiro em notícias e manter a qualidade razoavelmente alta. Quando isso fica claro, o compromisso do cara rico começa a vacilar. E os fundos de hedge estão à espreita.”

Fundos de hedge como o voraz Alden A Global Capital – agora a segunda maior editora de jornais nos EUA – é uma alternativa aos bilionários. Mas um número crescente de grupos de reflexão e defensores do jornalismo estão concentrados em saber se grandes publicações como o Post ou o LA Times poderiam transformar-se em organizações sem fins lucrativos e funcionar como um serviço comunitário.

“Existem grandes redações que se converteram em organizações sem fins lucrativos, como o Texas Tribune, mas não vimos nenhuma das 10 principais organizações de notícias fazer isso”, disse Sharine Azimi, do Institute for Nonprofit News (INN), ao The Wrap.

É possível que uma redação maior como o LA Times siga o caminho sem fins lucrativos, disse Azimi, mas isso significaria o fim da propriedade bilionária – inclusive para Soon-Shiong. Uma organização sem fins lucrativos não tem dono; deve ser estabelecido como um trust, ter um conselho e ser incorporado como uma organização sem fins lucrativos 501(c)(3).

Quando Bezos concordou com aquisições no Washington Post, deu permissão a todos os pequenos bilionários para fazerem o mesmo ou mais… Os bilionários não se tornaram bilionários por perderem dinheiro.

Norman Pearlstine, ex-editor executivo do LA Times

Os ativos do jornal podem ser doados para uma organização sem fins lucrativos. Ou uma organização sem fins lucrativos existente ou nova poderia comprar os ativos da publicação do proprietário com fins lucrativos. Transformar um meio de comunicação em uma organização sem fins lucrativos permitiria incentivos fiscais e doações isentas de impostos, mas o meio de comunicação ainda teria que obter publicidade para sobreviver.

“As organizações de notícias sem fins lucrativos desempenharão um papel maior na forma como o público encontra as notícias e se conecta com suas comunidades”, disse Dan Petty, diretor de estratégia de audiência da ProPublica, ao TheWrap. “Mas ainda é uma subida difícil. Há um refrão comum de que ser uma organização sem fins lucrativos é uma situação fiscal, não um modelo de negócios.”

‘Bebês bilionários’ e uma filha polêmica

Patrick Soon-Shiong
Proprietário do LA Times, Patrick Soon-Shiong (Ted Soqui para TheWrap)

No momento, Soon-Shiong insistiu que não está interessado em vender o jornal. Duas pessoas disseram ao TheWrap que ele planeja entregar a liderança do LA Times para sua filha Nika, 30. Isso geraria sua própria controvérsia, já que Nika Soon-Shiong é uma defensora política vocal que assumiu posições sobre assuntos de alto perfil do Conselho Municipal de LA para A invasão de Gaza por Israel após o massacre de 7 de outubro pelo Hamas.

Mas com ou sem a sua filha Nika, Soon-Shiong poderá cansar-se de subsidiar o jornal no valor de dezenas de milhões de dólares anualmente. Recentemente, ele disse que investiu quase US$ 1 bilhão no Times, incluindo os US$ 500 milhões que pagou para comprá-lo e no San Diego Union-Tribune da Tronc, com sede em Chicago, em 2018.

Soon-Shiong disse aos líderes da redação antes das demissões de janeiro que investiria US$ 100 milhões adicionais no jornal, mas depois disso ele teria que se tornar lucrativo, disse uma pessoa com conhecimento das conversas.

“Parece que o Dr. Patrick, como muitos bilionários no espaço da mídia, sente que pode lidar com isso”, disse uma fonte do LA Times ao The Wrap. “Ele tem um longo histórico de comprar empresas e construí-las e depois decidir que quer desmontá-las.

“Eu me pergunto se há algum jornalista na América neste momento que acredita que os bilionários são o caminho a seguir para salvar o jornalismo.”

Em janeiro, Soon-Shiong demitiu pelo menos 120 funcionáriosou 20% da redação, após uma paralisação histórica dos membros da guilda. A revista Time, de propriedade de Benioff, demitiu 30 funcionários poucos dias depois de ele discutir no Fórum Econômico Mundial em Davos como o software de IA de sua empresa, Saleforce, poderia ser usado para criar conteúdo.

“Quando Bezos concordou com aquisições no Washington Post, deu permissão a todos os bebês bilionários para fazerem o mesmo, ou mais”, disse Norman Pearlstine, ex-editor executivo do LA Times e vice-presidente da Time Inc., ao The Wrap. “Os bilionários não se tornaram bilionários perdendo dinheiro.”

Pearlstine, que actualmente faz parte do conselho do Comité para a Protecção dos Jornalistas, sugeriu que o altruísmo dos multimilionários para salvar publicações noticiosas em declínio acabou por ser mais difícil – e caro – do que imaginavam. Os proprietários multimilionários dos meios de comunicação social acreditavam “que tudo aquilo em que obtiveram sucesso tem de ser mais difícil do que consertar o jornalismo”, disse ele.

E sobre Soon-Shiong, um biocientista que inventou o medicamento contra o câncer Abraxane, Pearlstine acrescentou: “Ele disse uma vez que deveria ser mais fácil do que curar o câncer. Neste ponto, ele está menos certo.”

Jeff Bezos
O proprietário do Washington Post, Jeff Bezos, realiza um “corte digital da fita” durante a cerimônia de abertura da nova sede do jornal em Washington, DC, em 28 de janeiro de 2016 (Chip Somodevilla/Getty Images)

A solução sem fins lucrativos

O INN tem mais de 425 organizações de notícias independentes e apartidárias que oferecem jornalismo de alta qualidade como serviço público, incluindo o Texas Tribune, o Center For Collaborative Investigative Journalism, o Connecticut Mirror e o Pro Publica, disse Azimi ao The Wrap.

O INN cresceu rapidamente desde 2017, quando o número de membros dobrou. A equipe total é de cerca de 4 mil pessoas, mais do que a Gannett, a Reuters e a Associated Press, disse ela. As redações do INN estão produzindo 20 mil matérias por mês para cerca de 7 mil redações. Eles aceitam publicidade, mas “onde vemos o maior rendimento é a nível local” através de patrocínios empresariais e subvenções de instituições como a Fundação Knight em Miami. Outro conjunto de receitas pode vir de contribuições individuais, que são dedutíveis nos impostos.

O Salt Lake Tribune foi convertido em status sem fins lucrativos em 2019. Um conselho de administração governa a operação do jornal, com a empresa de Utah Paul Huntsman, o proprietário anterior, atuando como presidente. Em 2016, o proprietário do Philadelphia Inquirer Gerry Lenfest criado uma estrutura híbrida, com um papel com fins lucrativos de propriedade da organização sem fins lucrativos Lenfest Institute. O Tampa Bay Times opera de forma semelhante com fins lucrativos, apesar de ser propriedade da organização sem fins lucrativos Poynter Institute. “Portanto, a conversão (do LA Times) não é impossível e pode implicar algum tipo de estrutura híbrida nova”, disse Azimi.

Na redação do Post em Washington DC, os jornalistas perguntam abertamente por que razão Bezos não consideraria convertê-lo em vez de exigir que fosse um centro de lucros. “As pessoas questionaram suas intenções e parece que o Post é uma compra motivada pelo ego para Bezos, por influência e prestígio”, disse o ex-funcionário.

Uma sugestão é que Bezos crie uma anuidade de 10 mil milhões de dólares para o Post, dando-lhe 500 milhões de dólares por ano para gerir a publicação e eliminando a pressão para se concentrar em despedimentos e aquisições.

Laura Castaneda, professora da Escola Annenberg de Comunicação e Jornalismo da USC, estava cética quanto à adoção de um modelo sem fins lucrativos pelos grandes jornais. Ela prefere, em vez disso, o financiamento de orçamentos estaduais, federais ou locais.

“Uma organização sem fins lucrativos pode financiar uma publicação de notícias gerais ou uma que cubra o meio ambiente num deserto de notícias”, disse Castaneda. “Mas não sei se algum deles algum dia financiará o tipo de jornal grande e de mercado geral com o qual crescemos.”

Ela sugeriu que o investimento comunitário e a fundação filantrópica poderiam ser outra forma viável de manter os jornais em funcionamento, embora imaginasse que essa abordagem beneficiaria principalmente publicações de nicho “talvez focadas no ambiente, nos negócios ou no desporto em comunidades específicas”.

Da mesma forma, os líderes das corporações concluíram que o resgate bilionário dos jornais acabou por não ser útil.

“Os bilionários não estão salvando as redações dos Estados Unidos. A ganância corporativa e os fundos de hedge estão assassinando redações em todos os EUA e os jornalistas americanos estão se levantando e lutando por suas comunidades”, disse Jon Schleuss, presidente da The NewsGuild – Communications Workers of America, ao TheWrap.

Schleuss observou que no último mês os membros do NewsGuild entraram em greve em 24 publicações, incluindo Pittsburgh Post-Gazette, LA Times, Allure, Architectural Digest, Vanity Fair, Vogue, San Antonio Report, New York Daily News, Forbes, Chicago Tribune e Orlando Sentinela.

Embora diferentes modelos possam ser bem-sucedidos, “precisamos de políticas imediatas para proporcionar sustentabilidade que se concentrem na proteção dos jornalistas que trabalham”, acrescentou.

Há duas semanas, Schleuss disse que escreveu ao líder da maioria no Senado, Chuck Schumer, pedindo audiências sobre a crise e pedindo-lhe que incluísse créditos fiscais de trabalho para jornalistas sindicalizados no próximo pacote de reforma tributária.

“Os Estados Unidos perderam quase dois terços dos seus jornalistas – 43 mil desde 2005”, escreveu ele. “As redações locais, de Nova York à zona rural do sul do Arkansas, estão sendo esvaziadas, causando desertos de notícias, comunidades com poucos ou nenhum meio de comunicação local.”

Alguns bilionários fizeram funcionar

John e Linda Henry
John Henry, dono do Boston Red Sox e do Boston Globe, caminha com sua esposa Linda Henry, que agora dirige o jornal (Drew Angerer/Getty Images)

Existem alguns casos em que bilionários tiveram sucesso na compra e administração de jornais municipais. Mas, nesses casos, eles se dedicaram a administrá-los.

O então problemático Boston Globe foi comprado em 2013 pelo proprietário do Boston Red Sox, John Henry, por US$ 70 milhões da empresa The New York Times. Em 2020, Henry nomeou sua esposa, Linda Pizzuti Henry, como executiva-chefe da Boston Globe Media, que acompanha de perto a operação.

Hoje, a média de assinaturas pagas durante a semana é de 346.944 e 408.974 aos domingos. O New York Times noticiou em janeiro que o Boston Globe “tinha sido lucrativo durante anos” e os lucros tinham sido reinvestidos no jornal.

Em 2014, o empresário Glen Taylor, dono do Minnesota Timberwolves da NBA, comprou o Minneapolis Star Tribune. Anteriormente, ela havia entrado com pedido de proteção contra falência em 2009, mas tem sido lucrativa nos últimos 10 anos, com um pico de receita de US$ 150 milhões em 2022. Implementou um acesso pago em 2011 e agora tem cerca de 100.000 assinantes digitais pagos.

Sharon Waxman contribuiu para este artigo.

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